REVIEW: Alberto Mejía at The Palm, A Turning Point

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(¡Español abajo!) I attended a concert by Alberto Mejía at The Palm Cabaret and Bar this past Sunday, and I can truly tell you that the performance, produced by Aggie Unda, represents a turning point in the development, history and expectations of live music performances in Puerto Vallarta. If you are a musician, venue owner or manager, concert producer, or are simply interested in the topic, feel free to read on. If, on the other hand, you are  curious to learn whether you should spend your pesos and attend the concert, feel free to skip to the final paragraph.

First, a bit of background. With the appearance of new performance venues in town, the options for performers—singers, musicians, dancers, theater companies and so forth—to take a bow in front of an audience have increased multi-fold in the past few months, making Puerto Vallarta an increasingly interesting place to visit, as far as performing arts are concerned. At the same time, the competition to get audience’s attention and attendance on any given evening is increasing, along with performers’ inevitable need to tighten up their acts, literally and figuratively. That said, what specifically made of this particular production a turning point? Several aspects, actually, some pertaining to the music and musicians, others to the venue, and others to the overall production value.

The mood was set just right.

Even before the performance began, the background music playing at The Palm set the ideal mood for a mellow, sophisticated evening. Everything, from the subdued lighting to access to the venue, to waiter service, was on the mark.

The flow of the performance had palpable intention.

The fact that considerable thought went into the order of the songs performed along with entrances and exits of musicians between songs was evident from the beginning of the performance. Known to many by his traditional Mexican repertoire, Mejía opened the first half of his performance with a mini-tribute to standards made popular by crooner Michael Bublé. Even subtle details, like asking the audience if it was ok to remove his jacket after the first or second song, allowed the singer to gracefully transcend the invisible barrier between stage and audience that many performers fail to even address.

The instrumentation was eclectic.

Musical director Luis Rascón took turns playing cello and cajón, a wooden, box-shaped percussion instrument, and was complemented by a violinist and a rhythm section (bass, drums and guitar). The strings alone, when combined with the rest of the musicians, imbued the performance with that sense of intimacy and immediacy that is frequently achieved in “unplugged” concerts produced by MTV and other television networks. The fact that favorite local guitarist Al “Mimi” Ramírez switched effortlessly between electric and acoustic (flamenco) guitars, allowing the overall sound of the band to shift moods accordingly didn’t hurt, either.

The performers commanded undivided attention.

It is so common in Puerto Vallarta for people to think it is ok to talk at venues while music is performed. Unfortunately, it is also common for many musicians to not care about this. Not so during Mejía’s performance. Both performers and audience quickly discovered the pleasure of focusing on one another, and nothing else, creating a clear distinction between venues and performances where the talent takes center stage, and those where it is nothing more than part of the decoration. What a pleasure to sit at a performance where the talent takes you by the hand and guides you through a musical journey in such a compelling way! A gentleman who clearly did not get this notion and chatted endlessly was presented with his bill and asked to leave during intermission to the delight of the rest of the audience, an unpleasant but increasingly necessary manoeuvre on the part of venue hosts and managers.

Background track fans now have a choice.

In the past, local performers (particularly vocalists) have relied on playback tracks to perform, arguing that there are no talented musicians in Banderas Bay to perform with them. This is no longer the case. Musicians from all over are increasingly collaborating in joint projects, expanding their networks and improving their craft, such that after enjoying Mejía’s concert and enjoying the calibre of his musicians, it is clear to me that those opting to perform with tracks will do so out of choice, not necessity. Of course, audiences increasingly wowed by talented live performers will probably shift their preferences away from track shows, and these will have to re-think their promotional/creative strategies, pricing themselves accordingly.

A program was handed out.

Enough said. The program was well designed and classy, setting the evening aside from just any ordinary gig or jam session.

Surprise appearances peppered the evening.

A female dancer and two guest vocalists came onstage at different points of the evening to perform with Mejía, enhancing the evening with unexpected surprises. I would tell you who they were and what they did, but that would ruin the surprise, wouldn’t it?

Should you go?

Absolutely. Alberto Mejía performed a surprising array of genres and artists, from jazz standards and rock anthems in English to pop ballads and traditional Mexican songs in Spanish, delighting an equally diverse audience. In doing so, he leaped from one style to the next gracefully, reflecting an overall intention on behalf of the entire production team, to get the evening right. They did.

Alberto Mejía will repeat his performance at The Palm Cabaret and Bar December 1, 8 and 15. Check their website for more information.

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RESEÑA: Alberto Mejía en The Palm—Un Parte Aguas

Asistí al concierto de Alberto Mejía en The Palm Cabaret and Bar este domingo pasado y te puedo decir, sin lugar a dudas, que la producción,a cargo de Aggie Unda, fue un auténtico parte aguas en cuanto al desarrollo, historia y expectativas de la música en vivo en Puerto Vallarta se refiere. Si eres músico, dueño o administrador de un centro de espectáculos, o simplemente te llama la atención el tema, te invito a continuar leyendo. Si por otro lado, tienes curiosidad por saber si vale la pena ir al concierto o no, siéntete con confianza de saltarte a los últimos párrafos.

Primero, algo de antecedentes. Con la creación de nuevos centros de espectáculos en la ciudad, las opciones para artistas—cantantes, músicos, bailarines, compañías de teatro, etc.—de presentarse en vivo frente al público han incrementado considerablemente en los últimos meses, lo que a su vez está convirtiendo a Puerto Vallarta en un lugar cada vez más interesante, en cuanto a propuestas de artes escénicas se refiere. Al mismo tiempo, la competencia para obtener la atención y asistencia del público a dichos eventos en cualquier noche también ha incrementado, junto con la inevitable necesidad por parte del talento local, de mejorar sus presentaciones. Tomando esto en consideración, ¿qué aspectos del concierto de Mejía fueron un parte aguas? Varios, de hecho, algunos relacionados con el artista y sus músicos, otros con el foro donde se presentaron, y otros con la producción en general.

La ambientación fue perfecta.

Desde el momento en que entramos a The Palm, nos percatamos de la música de fondo, anticipando una velada relajada y sofisticada. Todo, desde la iluminación y acceso al espacio, hasta el servicio, fueron excelentes.

La presentación fluyó con intención palpable.

Desde la primera canción, me quedó claro de que la producción planeó el orden de las canciones, así como entradas y salidas de músicos entre aplausos con mucho detalle y deliberación. Conocido por muchos por su repertorio tradicional mexicano, Mejía inició la velada con un mini-tributo a canciones popularizadas por el cantante de jazz Michael Bublé. A través de detalles sutiles, como preguntarle al público si tenían algún inconveniente si se quitaba su saco después de la primera o segunda canción, el cantante disolvió elegantemente esa barrera invisible que hay entre el escenario y el público, barrera que muchos artistas ni siquiera distinguen cuando se presentan.

La instrumentación fue ecléctica.

El director musical Luis Rascón se turnó tocando el violoncello y el cajón junto con un violinista y una sección de ritmos (bajo, batería y guitarra). Las cuerdas, combinadas con el resto de los músicos, le dieron al concierto un aire de intimidad y cercanía que frecuentemente asociamos con los conciertos “unplugged” producidos por MTV y otras televisoras. Al “Mimi” Ramírez, un conocido guitarrista local, alternó con aplomo entre guitarra eléctrica y flamenca, lo que logró que la banda cambiara de estilo sutilmente para sacar adelante todas las canciones del programa.

Los músicos lograron acaparar la atención.

Lamentablemente, es muy común en Puerto Vallarta ver a la gente disfrutar de música en vivo y platicar a la vez. Desafortunadamente es igual de común que los músicos mismos no se preocupen por ello. Ese no fue el caso durante el concierto de Mejía. Tanto los artistas como su público descubrieron inmediatamente el deleitable placer de enfocarse el uno en el otro, y nada más, creando así una distinción contundente entre foros y conciertos en los que el artista se gana y acapara la atención e interés de su público, y aquellos en los que la banda únicamente forma parte de la decoración. ¡Qué placer disfrutar de una velada musical en la que el talento te toma de la mano y te invita a viajar con ellos a su mundo musical! Un caballero que claramente no entendió este concepto y hablaba sin parar recibió su cuenta durante el intermedio, junto con una petición de que se fuera, para el deleite del resto del público. Y esta es una desagradable pero necesaria acción que seguramente los gerentes de centros nocturnos locales en la ciudad tendrán que afrontar con mayor frecuencia.

Los fanáticos de las pistas ahora tienen otra opción.

En el pasado, el talento local (en especial los vocalistas) han usado pistas para cantar, diciendo que no hay músicos con suficiente talento en Bahía de Banderas para tocar con ellos. Afortunadamente, esto no es cierto. Cada vez más, los músicos de la bahía están colaborando entre sí en diversos proyectos, expandiendo sus círculos y mejorando su propia calidad de ejecución musical, de tal manera que después de haber disfrutado el concierto de Mejía, me queda claro que aquellos que sigan prefiriendo presentarse con pistas lo harán por gusto, no por necesidad. El público, cada vez más impresionado con el talento local en conciertos en vivo, seguramente irá prefiriendo esta modalidad cada vez más, y los shows que usan pistas tendrán que modificar sus estrategias creativas, promocionales y precio de admisión para lograr acaparar la atención del público

Se ofreció un programa impreso.

No se diga más. El programa estuvo bien diseñado y con mucha clase, diferenciando la velada de un toquín o concierto cualquiera.

Varios invitados sorpresa hicieron acto de presencia.

Una bailarina y dos vocalistas subieron al escenario en varios números para acompañar a Mejía lo cual fue una sorpresa inesperada y memorable para el público presente. Te diría quiénes fueron y qué hicieron, pero eso arruinaría la sorpresa, ¿no crees?

¿Debes de ir al concierto?

Definitivamente. Alberto Mejía presentó con aplomo una variedad inesperada de estilos musicales, desde clásicas baladas de jazz e himnos de rock en inglés, hasta baladas pop y canciones del repertorio tradicional mexicano en español, deleitando a un público igualmente diverso. Al hacerlo, pasó de un estilo a otro sutilmente, claramente reflejando la intención de todo el equipo de producción involucrado de hacer las cosas profesionalmente y como debe ser. En esta ocasión, así lo hicieron.

Alberto Mejía se presentará nuevamente en The Palm Cabaret and Bar el 1, 8 y 15 de diciembre. Para más información, visita su sitio web.

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