Personal Thoughts on Directing

knowledge

I’ll be the first person to admit that I’m no expert at anything. That said, and given my curious nature (thanks, mom!) I’ve come across a few directors in my life. Some have directed choruses, while others have directed plays. Some spearhead businesses while others produce Grammy Award-winning albums. Some have written books, others have written symphonies.

Some have seemed good at what they do, others, not so much.

And based on their successes and failures, I have singled out three fundamental qualities that are essential to anyone in the position of directing anything. Again, I am no expert. But when it comes to the possibility of participating in any new project, particularly on any type of directorial role, for me it all starts with a good look at the mirror to evaluate where I’m at, in terms of:

Knowledge

I remember walking into a choral conducting class at New England Conservatory in Boston with the late Tamara Brooks. She had asked us to review a Brahms piece prior to that particular class. When Tamara asked us a specific question, without looking at the score, along the lines of “in which bar does the piece modulate from a major to a minor key?” we were dumbfounded. I mean, we knew the piece modulated. But in which bar? Then she asked, “How are the sopranos going to deal with the modulation shifting from E to E-flat? It’s a tricky interval to sing. Can you tell me the notes involved in the other vocal parts?” Without thorough—and I mean, thorough—knowledge of the score, none of us could.

Needless to say, one must possess the most thorough knowledge of a project, play, libretto, musical piece, etc. in order to understand it and execute it properly.

Thank you for that, Tamara! You were an amazing teacher…

Imagination

With thorough knowledge taken care of, one must have a vision on how to execute the project. In one of my first music production classes with the late Wayne Wadhams at Berklee College of Music, I remember us sitting at one of the university’s mixing studios, listening to a recording by Linda Ronstadt. For Wayne, many aspects of music production could be boiled down to three cornerstone W’s: WHO is singing to WHOM about WHAT.

So, in thinking of how to build a music production project around a particular song, from the arrangement, to the vocal delivery style, to the recording and mixing process, he would encourage us to imagine every little detail about the song: What is the song about? Who is the main character? Is he/she singing at noon, in the middle of a busy street in a large urban city? Or perhaps by his/herself, crouched alone in a barn, late at night? Is he/she happy or sad? What do the lyrics say that can be reinforced by a specific instrument, on specific moments of the song?

Only by allowing ourselves to take our knowledge of a project—in this case, a song—and imagine its many different possibilities factoring the resources on hand, from musicians to budget to studio time, could we successfully proceed and execute the project.

Thank you for that, Wayne! To this day, your knowledge and expertise holds my hand whenever I start a new project of any kind.

Salesmanship

Call it persuasion. Call it seduction. Call it charisma. Call it whatever you like. Unless you live alone in a desert island, your project is going to involve others. And once you know the project, and you have imagined its possibilities, you must be able to successfully persuade its constituents to follow your vision with unparalleled conviction. In doing so, taking in and acknowledging others’ points of view is also essential. In fact, I think it’s a fundamental trait of a good leader. But one must first establish oneself as a strong, charismatic leader in order for the execution of a project to take place.

For the past twelve years, I’ve witnessed this first-hand at work, and learned from a master. Gracias, John!

[hr]

Pensando en la Dirección

Yo soy el primero en admitir que no soy experto en nada en particular. Dicho eso, y debido a mi curiosidad por el mundo que me rodea (¡gracias, mamá!), he cruzado camino con varios directores en mi vida. Algunos han dirigido coros, otros han dirigido obras teatrales. Algunos son dueños de negocios y otros producen discos ganadores del cotizado Grammy. Algunos han escrito libros, otros, sinfonías.

Algunos han tenido éxito en sus proyectos, mientras que otros han fracasado.

Pero basado en sus experiencias, he identificado tres cualidades fundamentales que son esenciales para cualquier persona que está dirigiendo algo. Insisto: no soy un experto. Pero si alguien me invita a participar en cualquier tipo de proyecto nuevo, en especial en una capacidad directorial, el primer paso para mi es de darme un buen vistazo frente al espejo para evaluar en dónde me encuentro, en cuanto a:

Conocimiento

Recuerdo llegar a una clase de dirección coral en el Conservatorio de Nueva Inglaterra en Boston con Tamara Brooks. Nos había pedido que estudiáramos una pieza de Brahms antes de la clase. Cuando Tamara nos preguntó, sin poder mirar la partitura, algo así como “¿en qué compás modula la pieza de un tono mayor a uno menor?” nos quedamos todos estupefactos. Es decir, todos sabíamos que la pieza modulaba. Pero, ¿en qué compás específicamente? Luego nos preguntó: “¿Cómo van a asegurar las sopranos su linea melódica durante la modulación, cantando un Mi natural, en vez de un Mi bemol? Es un intervalo difícil… ¿Qué notas están cantando las otras partes?” Obviamente, dejamos entrever nuestra falta de conocimiento detallado de la partitura, ya que ninguno pudimos responder la pregunta.

Claramente, uno debe de conocer todos y cada uno de los detalles de un proyecto, obra, libreto, canción, etc., antes de poderla ejecutar debidamente.

¡Gracias por todo, Tamara! Fuiste una excelente maestra…

Imaginación

Una vez que conoce uno un proyecto con todo el detalle debido, uno debe de tener una visión específica de cómo ejecutarlo. En una de mis primeras clases de producción musical con Wayne Wadhams en Berklee College of Music, estábamos sentados en uno de los estudios de grabación de la universidad escuchando una canción de Linda Ronstadt. Para Wayne, muchos aspectos de producción musical podían ser resueltos respondiendo tres preguntas fundamentales: ¿QUIÉN le está cantando a QUIÉN sobre QUÉ?

Por ello, al considerar un proyecto de producción musical de alguna canción en particular, desde el arreglo musical, al estilo del cantante, hasta el proceso de grabación, mezcla y masterización, nos hacía imaginarnos todos los detalles sobre la canción: ¿De qué se trata? ¿Quién es el personaje principal? ¿Está cantando al mediodía, en medio de una calle transitada en una gran urbe? ¿O tal vez está solo, arrinconado en una granja, a media noche? ¿Está contento o triste? ¿Qué dice la letra de la canción que pueda ser enfatizado por algún instrumento musical, en algún momento específico?

Sólo a través del conocimiento detallado de un proyecto—en este caso, una canción—y de imaginar sus diversas posibilidades tomando en cuenta los recursos disponibles, desde los músicos hasta el presupuesto y tiempo de estudio de grabación, podemos ejecutarlo exitosamente de principio a fin.

¡Gracias por todo, Wayne! Hasta hoy en día siento tu mano y tu apoyo al comenzar cualquier tipo de proyecto nuevo.

Persuasión

Dile seducción. Dile carisma. Dile convencimiento. Dile como quieras. A menos que vivas solo en una isla desierta, tu proyecto va a involucrar a otras personas. Y una vez que lo conoces bien y has imaginado sus posibilidades, tienes que persuadir a los participantes a seguir tu visión con toda la convicción del mundo. Al hacerlo, el tomar en cuenta los puntos de vista de otros participantes es fundamental. De hecho, creo que es una de las cualidades que distinguen a los mejores líderes. Pero para que eso sea posible, debe uno primero establecer su lugar firmemente como un líder carismático para poder ejecutar el proyecto.

Durante los últimos doce años, he sido testigo de ésto en mi trabajo, y he aprendido de un excelente maestro. ¡Gracias, John!

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